Il responsabile scientifico di Pfizer, Mikael Dolsten, aveva precedentemente detto a Business Insider che sarebbe preoccupato di vedere una riduzione di 10 volte dei livelli di anticorpi. Una diminuzione di quella grandezza, ha detto, lo farebbe preoccupare per il fatto che i vaccini attuali non offrirebbero una protezione sufficiente e sarebbe necessaria un’iniezione specifica per Omicron.

“Se superiamo un calo di 10 volte nella neutralizzazione di Omicron, penso che stiamo iniziando a entrare nella zona gialla o rossa, quando la tua immunità è probabilmente diminuita e c’è un tempo limitato dopo il tuo richiamo fino a che comincia a ridursi”, ha detto Dolsten in un’intervista del 29 novembre.

Purtroppo, le prime ricerche dicono che mediamente la riduzione degli anticorpi immunizzanti è ben più consistente, quattro volte (4×10=40) quanto temuto dal responsabile scientifico di Pfizer.

Rilancio nella mia traduzione un articolo di Ewen Callaway, pubblicato sulla rivista Nature.

 

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La variante Omicron SARS-CoV-2 a rapida diffusione è altamente probabile che comprometta parte della protezione conferita dai vaccini, suggeriscono i primi studi di laboratorio sulla capacità dell’Omicron di eludere l’immunità.

Ma i risultati preliminari – rilasciati durante la notte da team in Sudafrica, Germania e Svezia, con la collaborazione Pfizer-BioNTech – suggeriscono che la protezione conferita dai vaccini COVID-19 esistenti non sarà totalmente spazzata via, e che i richiami dovrebbero migliorare l’immunità a Omicron.

“È probabile che vedremo una ridotta efficacia dei vaccini contro la prevenzione dell’infezione”, dice Penny Moore, un virologo dell’Università di Witwatersrand a Johannesburg, Sudafrica, che è coautore di uno degli studi. “Penso che sia un argomento forte per far partire i richiami”.

Gli studi, che misurano la capacità degli anticorpi nel sangue delle persone di bloccare l’infezione delle cellule in un contenitore, non sono ancora stati sottoposti a peer review, e non dicono ai ricercatori fino a che punto la capacità dei vaccini di proteggere contro la COVID-19 – in particolare, le sue forme più gravi – potrebbe essere compromessa da Omicron.

“Dobbiamo ancora aspettare più dati sull’efficacia e segnali chiari dai luoghi in cui questo sta esplodendo per primo”, dice Ben Murrell, un virologo e immunologo interdisciplinare presso l’Istituto Karolinska di Stoccolma, che ha co-diretto uno degli studi.

Molte mutazioni

I ricercatori del Botswana e del Sudafrica hanno identificato Omicron alla fine di novembre, e da allora i team di tutto il mondo stanno correndo per capire le proprietà della variante e i rischi che essa comporta. I dati preliminari dal Sudafrica e altrove suggeriscono che la variante è altamente trasmissibile – diffondendosi diverse volte più velocemente di Delta – e potrebbe essere in grado di infettare persone che sono immuni ad altre varianti.

Omicron porta un gran numero di mutazioni nella sua proteina spike – il primo obiettivo delle risposte immunitarie – e alcuni di questi cambiamenti, quando presenti in altre varianti, influenzano la capacità degli anticorpi di riconoscere il virus e bloccare l’infezione.

Gli scienziati hanno usato due tipi di test di laboratorio per verificare quanto bene Omicron può eludere gli anticorpi neutralizzanti, o che bloccano il virus, innescati dalla vaccinazione e dall’infezione. Un approccio utilizza particelle infettive di SARS-CoV-2, tipicamente isolate da individui infettati con Omicron. L’altro si basa su particelle pseudovirus – versioni geneticamente modificate di un altro virus (spesso HIV) che usano la proteina spike della SARS-CoV-2 per infettare le cellule.

I risultati dei quattro team separati suggeriscono tutti che Omicron riduce la potenza degli anticorpi neutralizzanti più ampiamente di qualsiasi altra variante di SARS-CoV-2 in circolazione. Ma la grandezza dell’impatto di Omicron varia tra gli studi, che hanno esaminato il sangue di persone con diverse storie di vaccinazione e infezione.

Uno studio condotto dal virologo Alex Sigal, presso l’Africa Health Research Institute di Durban, in Sudafrica, ha scoperto che il siero – la parte di sangue contenente anticorpi – di 12 persone che hanno ricevuto il vaccino Pfizer-BioNTech era circa 40 volte meno potente contro Omicron, in media, che contro un ceppo precedente di SARS-CoV-2. Questa scoperta è simile ai risultati di altri due studi: uno riportato da Pfizer e BioNTech in un comunicato stampa dell’8 dicembre, e l’altro pubblicato su Twitter e poi postato su medRxiv1 dalla virologa Sandra Ciesek della Goethe University di Francoforte, Germania.

Un quarto studio, condotto da Murrell e dal virologo Daniel Sheward, sempre al Karolinska Institute, ha riportato una riduzione minore dei livelli di anticorpi neutralizzanti Omicron in due gruppi di partecipanti: 17 operatori sanitari, che erano stati tutti precedentemente infettati, e 17 donatori di sangue svedesi. I ricercatori non possono determinare lo stato del vaccino dei donatori di sangue anonimi, ma dicono che presto aggiorneranno il loro documento con le informazioni sulla vaccinazione degli operatori sanitari.

Nonostante le differenze nei risultati dei laboratori – che sono comuni in tali saggi di neutralizzazione del virus – le conclusioni sono simili, e mostrano che gli effetti di Omicron sugli anticorpi neutralizzanti non sono “knockout completi”, dice Murrell. “L’entità è ancora un po’ in discussione”.

Protezione di richiamo

I risultati suggeriscono che l’efficacia dei vaccini è probabilmente modificata in modo significativo da Omicron – ma precisamente quanto è difficile da dire. Il team di Sigal ha scoperto che le persone che erano già state infettate prima della vaccinazione tendevano ad avere livelli più alti di anticorpi neutralizzanti contro Omicron rispetto alle persone vaccinate senza storia nota di infezione. “Penso che mantenere una certa neutralizzazione contro Omicron può solo essere utile”, dice Moore, un coautore dello studio, il cui laboratorio sta anche lavorando su esperimenti di neutralizzazione.

Un precedente caso di COVID-19 non è l’unico modo per migliorare i livelli di anticorpi contro Omicron. Lo studio Pfizer-BioNTech ha scoperto che le persone che avevano ricevuto una terza dose del suo vaccino avevano livelli di anticorpi neutralizzanti contro Omicron paragonabili a quelli contro altre varianti di SARS-CoV-2 innescate da 2 dosi di vaccino. Sulla base di questi risultati, “ci aspettiamo una protezione significativa contro qualsiasi tipo di COVID-19 mediata da Omicron negli individui che hanno ricevuto il terzo vaccino”, ha detto l’amministratore delegato di BioNTech, Uğur Şahin, in una conferenza stampa l’8 dicembre.

Danny Altmann, un immunologo dell’Imperial College di Londra, concorda sul fatto che aumentare i livelli di anticorpi con i richiami dovrebbe aiutare a proteggere contro Omicron, così come i richiami hanno migliorato la protezione contro la variante Delta. “Omicron è più spaventosa di qualsiasi cosa che abbiamo conosciuto prima, perché è ancora un po’ peggio di Delta. Ma eravamo in una situazione abbastanza brutta con Delta nelle popolazioni senza booster”, dice Altmann.

Jesse Bloom, un biologo evolutivo presso il Fred Hutchinson Cancer Research Center di Seattle, Washington, dice che sarà importante determinare la misura in cui i meccanismi immunitari diversi dagli anticorpi neutralizzanti, come le cellule T, migliorano la malattia grave causata dall’infezione.

Sarà anche importante vedere ulteriori studi che confermano gli ultimi risultati, perché variabili come il tipo di cellule utilizzate possono influenzare le conclusioni, dice Pei-Yong Shi, un virologo presso l’Università del Texas Medical Branch a Galveston. “Nella prossima settimana o dieci giorni, ci saranno molti risultati di conferma che usciranno”, dice.

 

 

 

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